Con el propósito de evitar la sobrealimentación, es útil considerar la ingestión de alimento como un comportamiento, más que como el resultado de un proceso fisiológico complejo no comprendido del todo. De este modo, la ingestión de alimento puede describirse como la cantidad de energía consumida, el patrón alimenticio o el perfil de macronutrientes.

Un ejemplo de este enfoque son los estudios realizados por Kane y Cols. sobre los patrones de alimentación en perros y gatos. Resulta que cuando se pone a disposición del gato alimento continuamente en forma de dieta seca de tipo comercial, se observa que estos hacen muchas comidas al día, con un ligero patrón de más comidas cuando hay luz que en los períodos de oscuridad.

Si consideramos la ingestión de alimento como un comportamiento, se puede decir que hay motivaciones únicas detrás del comportamiento. Probablemente los animales tienen motivaciones homólogas a las experimentadas por los humanos, que los fuerzan a comer o dejar de comer.

El hambre es una motivación fundamental en los modelos de ingestión de alimento. Se define como un impulso biológico que induce a la ingestión de alimento y, en humanos, se describe como una sensación distinta. La intensidad del hambre varía y determina de una manera muy importante cuándo y cuánto comemos. Con la ingestión de alimento disminuye el hambre y se estimulan los procesos fisiológicos que inhiben la ingestión de alimento. Si se sigue comiendo, aparece una sensación de plenitud de modo que, finalmente, se deja de comer. No se volverá a comer hasta que desaparezca esa sensación de plenitud y vuelva a aparecer el hambre.

La creciente sensación de plenitud que va apareciendo durante una comida se llama “saciamiento”, que es diferente de la “saciedad”. La saciedad nos mantiene satisfechos durante un largo periodo de tiempo, mientras que el saciamiento nos provoca una satisfacción momentánea, pero al poco tiempo nos vuelve a dar hambre.  Aconsejar a los médicos sobre los hábitos de alimentación en gatos será fundamental para que los comprendan, y cuiden de la salud de sus felinos.